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8.避免使用模糊和多义的语言

模糊和多义是制约有效沟通的两个典型因素。英语中的模糊(vague)来源于拉丁语中的"vagus",意思是恍惚;多义(ambiguous)的来源可以追溯到拉丁语中的一个动词"ambigere",意思是徘徊。模糊和多义的语言并不明确表达这个或那个特定的观念,而是游走于不同的观念之间。它们的共同缺点是没有一个固定的无可争议的内涵。

一个词语的指代物不明确,它就是模糊的。我们不知道这个词语到底指的是什么。看如下两个命题:"人们不喜欢那样的音乐"和"他们说他将不参加连任的竞选"。对第一个句子,大家的自然反应是:"什么样的人?什么样的音乐?"第二个句子,大家也会问:"他们是谁?"在此两例中,由于缺乏准确的信息,我们都不确定到底说的是什么。像这种情况,完整的表达应该是这样的:"圣弗朗西斯科音乐学院毕业的人们不喜欢西部民间音乐"和"人民党选举委员会的候选人宣布他将不再参加竞选"。在这种情况下,我们才可以针对一些明确的东西做出反应。

通常,一个词语的使用越普遍,它的含义就越模糊。避免产生歧义的方法是让你所运用的词语尽可能有针对性地反映出你的本意,以便读者或者听众不用费心去猜测你所说的到底是什么。如果你想说的是摇椅、古董椅、牙科医生专用椅或电椅等,在你谈到这些东西时,不要笼统地称之为椅子,要用定语做限定。一般情况下,听众可以根据你所讲事物的前后关系来判断出你现在讲的是什么,但是如果你自己拿不准,就加上特定的定语。

类似于"爱"、"民主"、"公平"、"善良"、"邪恶"这类词语,它们本身的含义就是不明确的。不仅仅是因为它们没有确定的所指,更是因为它们的含义太广泛了。因此,即使两个人用同一个词语(比如"爱"),其含义也可以是大相径庭的,甚至背道而驰。这就是为什么在使用这类词语的时候,必须对其做出准确的理解。在你试图说服别人某件事情是不公平的之前,你要告诉他们你是如何定义不公平的。

多义词(逻辑学上称为双关语),顾名思义,它一般包含多重含义,且无法根据上下文判断出在所讲事物中到底反映的是哪种含义。一条林间小径的路口树了一块路牌,上面写着:熊向右。这句话就可以从两个方面理解。比较可能的理解是,这是提醒旅行者不要向左,要向右走。但是,假设设立此路牌的人恰好是相反的意思,他是在提醒路人,在右边的路上有一只灰熊,请大家不要向右走。护林员语言一时的不谨慎,很可能会带来灾难性的后果。避免造成歧义的唯一方法就是,尽可能清楚地表达本意,就像刚才的例子,应换成如下说法:"向左走,不要向右走,那里有熊出没。"

 
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